Une obser­va­tion sans précé­dent d’un des plus grands lacs de lave du système solaire

par   Ulyces   | 13 mai 2017

Crédits : Univer­sity of Cali­for­nia at Berk­ley Nos petits volcans terrestres, si impres­sion­nants pour les four­mis que nous sommes, ne sont rien compa­rés aux lacs de laves peuplant les diffé­rentes astres du système solaire. Loki Patera, un gigan­tesque cratère situé sur Io (une lune de Jupi­ter), est le plus grand que nous ayons jamais observé. Dans une étude publiée le 10 mai sur Nature, des cher­cheurs expliquent avoir utilisé un téles­cope géant (Large Bino­cu­lar Teles­cope Obser­va­tory) pour obte­nir une vue plus détaillée que jamais de cet immense lac de lave de plus de 200 km de large et couvrant une surface de plus de 21 000 m2. En clair, le sol de Io est fait de lave et le satel­lite rappelle furieu­se­ment les paysages hostiles de Musta­far, la planète volca­nique de l’épi­sode III de Star Wars. Pour obte­nir des résul­tats si détaillés, les cher­cheurs ont exploité un aligne­ment orbi­tal entre deux lunes de Jupi­ter, Io et Europe. Le 8 juin 2015, Europe est passée devant Io, ce qui a progres­si­ve­ment bloqué la lumière de la lune volca­nique et a permis aux scien­ti­fiques d’iso­ler la chaleur prove­nant des volcans d’Io, car Europe est recou­verte de glace d’eau et ne reflète donc pas la lumière solaire dans les longueurs d’ondes infra­rouges. Ces données infra­rouges ont conduit à une conclu­sion : la tempé­ra­ture de ce lac géant augmente régu­liè­re­ment d’une extré­mité à l’autre et la lave est plus chaude dans la partie sud-est et moins chaude au nord-ouest. « Si Loki Patera est un lac de lave, alors ce lac couvre une super­fi­cie un million de fois supé­rieure à celle d’un lac typique », explique Kathe­rine de Kleer, de l’uni­ver­sité de Berke­ley et auteure prin­ci­pale de l’étude. Mais l’étude des lacs de lave extra­ter­restres est aussi fasci­nante car elle permet d’en savoir un peu plus sur notre propre passé. Car beau­coup de planètes telles que la Terre, Mars et Venus ont été modi­fiées par d’énormes érup­tions volca­niques. Source : Nature

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