Depuis les tréfonds de la page d'accueil d'Internet, le Reddit Bureau of Investigation mise sur la collaboration pour résoudre les mystères les plus variés.

par Servan Le Janne | 18 avril 2019

Cadavre exquis

En un demi-siècle, Metton n’a guère changé. Quand April Fabb monte sur son vélo, le 8 avril 1969, les routes de ce hameau situé à l’est de l’An­­gle­­terre, dans le comté de Norfolk, sont déjà mangées par les arbres et quadrillées par les champs. Ses cheveux blonds scin­­tillent sous le soleil de ces vacances de Pâques alors qu’elle pédale vers la maison de sa sœur. Il y a trois kilo­­mètres à parcou­­rir ; assez pour s’éva­­nouir dans la nature. De cette adoles­­cente âgée de 13 ans, on ne retrou­­vera que le vélo et une poignée d’in­­dices. « C’est un crime horrible car en 50 ans, il n’y a eu ni preuve crédible ni corps », explique le commu­­ni­­cant Michael Cole, autre­­fois chargé de l’af­­faire par la BBC.

La police a fouillé près de 400 maisons et conduit plusieurs centaines d’en­­tre­­tiens en vain. Cela n’em­­pêche, Michael Cole estime que « toutes les pistes n’ont pas été épui­­sées » et qu’en « regar­­dant les choses avec un œil neuf, il reste des éléments qui n’ont pas été appro­­fon­­dis ». Il n’est pas le seul à le penser. Sur le réseau social Reddit, des conver­­sa­­tions appa­­raissent régu­­liè­­re­­ment à propos de l’af­­faire, où se confrontent diffé­­rentes thèses. Des cas simi­­laires sont évoqués, des suspects passés en revue. Pour l’heure, cette enquête profane n’a rien donné. Mais d’autres sont plus fruc­­tueuses : en 2018, un membre de la commu­­nauté a iden­­ti­­fié le véhi­­cule qui venait de mortel­­le­­ment faucher une cycliste à partir d’un morceau de carros­­se­­rie retrouvé par la police. C’était une Chevro­­­­let K-10 de 1986.

r/RBI

« Une personne est morte et le respon­­sable aurait pu s’en tirer si le hasard n’avait pas fait que j’étais connecté quand quelqu’un a partagé la photo », a expliqué cet ancien inspec­­teur de l’État du Mary­­­­land. En janvier, les inter­­­nautes avaient déjà confondu le proprié­­taire d’une Toyota Camry rouge, dont un débris avait été ramassé près d’un cycliste renversé dans la région de Tampa, en Floride. Depuis 2012, la plate­­forme comporte même une section dédiée à ce genre de cas, le Reddit Bureau of Inves­­ti­­ga­­tion (RBI). Comme souvent sur le site, les requêtes dépo­­sées dans le désordre composent un joyeux bordel, qui tient plus du cadavre exquis que du procès-verbal.

« Mrs Stark » aime­­rait savoir si le pneu de son ami·e a été crevé inten­­tion­­nel­­le­­ment ou non, « getou­­tyour­­map » cherche un proche perdu de vue, « DrGon­­zosMom » veut connaître le titre d’un morceau – Shazam ne peut pas tout –, et « McHand­­some » a entendu une voix tierce au cours d’un appel. Même si des conver­­sa­­tions sont parfois vouées à la recherche d’un être cher, la plupart ont des objets assez triviaux. Car en prin­­cipe, « aucune affaire crimi­­nelle ne doit être discu­­tée ici », énonce le corpus de règles de la section. « La police est la seule concer­­née. » Ceux qui y contre­­viennent son bannis systé­­ma­­tique­­ment, indique Naveen Cherian, un modé­­ra­­teur de 27 ans basé en Inde. Autre règle, « les infor­­ma­­tions person­­nelles ne doivent pas être parta­­gées ici ». Sans quoi, le RBI peut avoir d’af­­freuses consé­quences.

Chasse à l’homme

Sur la rue Boyl­s­ton, un nuage de fumée blanche monte au-dessus d’une collec­­tion de drapeaux. Peu avant 14 h 50, une charge explo­­sive a laissé cet atroce chou-fleur près de la ligne d’ar­­ri­­vée du mara­­thon de Boston. Douze secondes plus tard, une autre déto­­na­­tion reten­­tit dans les envi­­rons. Trois personnes perdent la vie. Dès le lende­­main, une discus­­sion est créée sur Reddit pour trou­­ver les respon­­sables. Sur la foi de cette enquête crowd­­sour­­cée, le FBI publie les photos de deux suspects. Malheu­­reu­­se­­ment, un seul est coupable. Le famille de l’autre, Sunil Tripa­­thi, reçoit alors des menaces jour et nuit. Le 23 avril, le corps du jeune homme de 22 ans est trouvé sans vie. Sunil s’est suicidé avant même le début de la chasse à l’homme. Mais ses proches n’ont pas été épar­­gnés.

Sunil Tripa­­thi

Pas encore modé­­ra­­teur, Naveen Cherian suit néan­­moins les discus­­sions en direct. « C’était fou de voir un site que j’ai­­mais depuis des années deve­­nir toxique en quelques heures. Les modé­­ra­­teurs ont fait tout ce qu’ils pouvaient, mais il y avait trop d’ac­­ti­­vité. Dès qu’une discus­­sion était suppri­­mée, dix autres appa­­rais­­saient. C’était comme se battre contre une hydre. » Aussi­­tôt, la direc­­tion de la plate­­forme publie des excuses publiques et promet qu’elle veillera « à faire tout [son] possible pour éviter les situa­­tions de crise ». Alors pourquoi le RBI est-il toujours actif, qui plus est riche de quelque 100 000 membres ? « Il n’a rien à voir avec cette crise », répond Naveen Cherian.

Car la section n’est pas née pour traquer les terro­­ristes. Elle a d’abord été mise en place dans le cadre des recherches de la jeune Haley Wilson. Après la dispa­­ri­­tion de cette jeune Texane de 17 ans, son père s’est mis à parta­­ger des photos d’elle sur Face­­book, Twit­­ter et YouTube. Reddit a été mis à contri­­bu­­tion par un profes­­seur du lycée Amarillo où elle était scola­­ri­­sée. Son rôle dans l’enquête qui a permis à la police de retrou­­ver la jeune femme en Cali­­for­­nie a été margi­­nal, mais la méthode a paru suffi­­sam­­ment effi­­cace pour être répliquée. Un utili­­sa­­teur avait par exemple essayé de calcu­­ler son empla­­ce­­ment en fonc­­tion de l’argent en sa posses­­sion et de l’es­­sence dans le réser­­voir.

Le RBI a très vite eu des résul­­tats. En décembre 2012, un utili­­sa­­teur a publié la photo d’une pièce de carros­­se­­rie retrou­­vée sur une scène de fusillade. Plus de 435 commen­­taires plus tard, le réseau était parvenu à la conclu­­sion qu’elle appar­­te­­nait à une Cadillac Brou­­gham de 1991. Reddit sera par la suite capable d’iden­­ti­­fier la Chevro­­­­let K-10 et la Toyota Camry.

Contrôle mutuel

Il y a huit ans, alors qu’il traî­­nait sur Inter­­net pour révi­­ser son examen d’en­­trée à l’uni­­ver­­sité, Naveen Cherian a décou­­vert Reddit. « C’était un moyen de réunir des connais­­sances », se souvient ce déve­­lop­­peur basé à Banga­­lore, dans le sud de l’Inde. « La plate­­forme rassem­­blait beau­­coup de monde, tant des experts que des quidams, et le système qui consiste à donner de la visi­­bi­­lité à une discus­­sion en fonc­­tion des votes faisait émer­­ger du contenu inté­­res­­sant. » Ayant grandi en regar­­dant les séries Hardy Boys et Nancy Drew, qui mettent en scène des étudiants enquê­­teurs, il se tourne avec plai­­sir vers le RBI peu après sa créa­­tion, en janvier 2012.

Au moment de l’at­­ten­­tat de Boston, Naveen Cherian n’est « heureu­­se­­ment » pas encore modé­­ra­­teur. Après le choc, il observe ceux qui occupent le poste tenter de mieux cadrer les discus­­sions. Dans un article inti­­tulé « Résoudre les crimes en ligne », publié par la revue Réseaux en 2016, les cher­­cheurs David Myles, Florence Mille­­rand et Chan­­tal Benoit-Barné notent qu’ « entre 2014 et 2015, des 121 fils de discus­­sion iden­­ti­­fiés, seuls 66 portaient sur des cas crimi­­nels, dont un vol (23 cas), un délit de fuite (12 cas), un meurtre (6 cas), une agres­­sion (5 cas), une dispa­­ri­­tion (4 cas), des menaces (3 cas) et une usur­­pa­­tion d’iden­­tité (2 cas). » Les inter­­­nautes se rendent souvent sur Reddit car ils estiment pouvoir y trou­­ver des ressources que la police, de par sa mauvaise connais­­sance suppo­­sée de l’in­­for­­ma­­tique, ne possé­­de­­rait pas.

Crédits : Reddit

En géné­­ral, constatent les cher­­cheurs, « l’usage de la force est absent, voire même décou­­ragé » et, dès lors qu’un suspect est confondu, on conseille aux victimes de joindre les auto­­ri­­tés. Et ceux qui contre­­viennent aux règles sont bannis, observe Naveen Cherian, devenu modé­­ra­­teur en 2017. Évidem­­ment, le risque n’est pas nul, mais « nous avons déve­­loppé des méca­­nismes sophis­­tiqués pour répondre à ces préoc­­cu­­pa­­tions légi­­times », pour­­suit-il. « Il y a un système auto­­ma­­tique qui repère et supprime les publi­­ca­­tions en une poignée de seconde. » Ce filtre empêche par exemple le partage de données person­­nelles comme les adresses e-mail ou les numéro des télé­­phones.

Surtout, le BRS tente d’évi­­ter les affaires crimi­­nelles, les lais­­sant aux profes­­sion­­nels, pour se consa­­crer à des cas moins périlleux. Ses utili­­sa­­teurs sont déjà fiers d’avoir pu iden­­ti­­fier le proprié­­taire d’une bague de fiançailles, quoiqu’il ne soit plus de ce monde. Cela prouve son poten­­tiel. « Le crowd­­sour­­cing augmente l’ef­­fi­­ca­­cité d’une recherche et permet aux gens de se contrô­­ler mutuel­­le­­ment », avance Naveen Cherian. « C’est impor­­tant lors d’une enquête. »

Chaque jour, malgré la modé­­ra­­tion, des plaintes qui auraient leur place dans un commis­­sa­­riat conti­­nuent d’ap­­pa­­raître. « Comment savoir si un ami en ligne est mort ? » demande un utili­­sa­­teur, tandis qu’un autre confie avoir reçu les confi­­dences d’un homme qui songe­­rait à tuer sa sœur. « J’ai besoin de votre aide, ma famille a été mena­­cée », dit aussi Dodo­­bird28, dont c’est le premier message sur Reddit. L’ac­­ces­­si­­bi­­lité de la plate­­forme ouvre la voie aux dérives, mais à en croire Naveen Chee­­rian, le nombre de modé­­ra­­teurs va augmen­­ter. Ne restent alors que les fins limiers de Reddit.


Couver­­ture : FBI/RBI/Ulyces.


 

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