Avant de sombrer, Cassini nous offre d’ex­tra­or­di­naires images des anneaux de Saturne

par   Ulyces   | 12 septembre 2017

Crédits : NASA/JPL-Caltech/SSI/Kevin M. Gill

Lancée en 1997 par la NASA, Cassini est program­mée pour s’écra­ser sur Saturne, après un dernier tour, le 15 septembre prochain. Depuis le 23 avril en orbite autour de la planète, elle aura offert dans ses derniers mois d’exis­tence les photos les plus détaillées jamais obte­nues des anneaux de Saturne, comme le rapporte l’Agence spatiale améri­caine.

La NASA a déli­vré deux images impres­sion­nantes d’un des nombreux anneaux de Saturne : l’une d’elles, en noir et blanc, date du 4 juin et a été prise à 76 000 km de distance de l’an­neau. Elle montre la struc­ture ondu­lée présente à l’in­té­rieur du cercle. Ces ondu­la­tions sont dues à la proxi­mité de Janus et Épimé­thée, deux satel­lites très proches, en orbite autour de cet anneau de Saturne. Tous les quatre ans, les deux satel­lites se retrouvent en co-orbite et créent une rainure dans l’an­neau. Le fonc­tion­ne­ment est compa­rable à celui d’un tronc d’arbre : les cercles qui appa­raissent à l’in­té­rieur du tronc donnent des indi­ca­tions sur son âge.

Crédits : NASA/JPL-Caltech/Space Science Insti­tute

La deuxième photo, du 6 juillet dernier, est le cliché de plus haute réso­lu­tion jamais pris d’un anneau de Saturne, de 3 km par pixel. C’est une mosaïque de couleurs compo­sites, repré­sen­tant les bandes présentes sur l’an­neau, qui vont de 40 à 500 kilo­mètres de largeur pour les plus épaisses. Ses anneaux sont prin­ci­pa­le­ment consti­tués de parti­cules de glace et de pous­sière, mais on ne sait pas encore très bien ce qui donne à la bande ses couleurs et sa brillance.

Crédits : NASA/JPL-Caltech/Space Science Insti­tute

Actuel­le­ment dans son ultime tour d’or­bite, Cassini, dont les années de bons et loyaux service ont notam­ment permis la décou­verte de dix lunes et près de 380 000 photo­gra­phies, s’ap­prête à tirer sa révé­rence. Les dernières images arri­ve­ront sur Terre le 14 septembre.

Sources : NASA/JPL-Caltech  

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