Cette étoile a mysté­rieu­se­ment perdu 80 % de sa lumi­no­sité pendant 24 heures

par   Malaurie Chokoualé Datou   | 7 mars 2019

Cette étoile a provoqué la stupeur des astro­nomes qui l’ob­ser­vaient. Située à 440 années-lumière de la Terre, EPIC 204376071 est soudai­ne­ment deve­nue moins lumi­neuse, avant de retrou­ver sa lumière d’ori­gine sans crier gare un jour plus tard. Effec­tuées par une équipe inter­na­tio­nale, les obser­va­tions ont ensuite été publiées le 22 février dans la revue scien­ti­fique Monthly Notices of the Royal Astro­no­mi­cal Society.

C’est ce que les cher­cheurs appellent une occul­ta­tion asymé­trique. Tout au long de la jour­née, la lumière de l’étoile a ainsi été réduite de 80 %. Une telle dimi­nu­tion n’avait encore jamais été obser­vée, même si KIC 8462852 – plus connue sous le nom d’étoile de Tabby ou d’étoile de Boyajian – avait bien affi­ché des varia­tions inex­pli­cables de lumi­no­sité (allant jusqu’à 22 %) en octobre 2015. À l’époque, diffé­rentes expli­ca­tions avaient été propo­sées, depuis un nuage de pous­sière en orbite, jusqu’à la présence de méga­struc­tures extra­ter­restres autour de l’étoile.

Crédits : Rappa­port et al./ MNRAS

Les mêmes ques­tions se posent désor­mais pour la naine rouge EPIC 204376071. Qu’est-ce qui a bien pu causer cette baisse tempo­raire de lumi­no­sité monu­men­tale ? Les cher­cheurs affirment que l’évé­ne­ment lié à EPIC 204376071 est plus faci­le­ment expli­cable que celui de l’étoile de Tabby. Ils ont déjà émis plusieurs idées, malheu­reu­se­ment sans lien avec les extra­ter­restres.

Les cher­cheurs pensent tout d’abord qu’il pour­rait s’agir du passage d’une épaisse couche de pous­sière. Ce phéno­mène pour­rait aussi être dû à un corps gravi­tant autour de l’étoile avec un système d’an­neaux. En se plaçant entre la Terre et l’étoile, cela produi­rait une courbe de lumière qui entraî­ne­rait la fameuse occul­ta­tion. Ou alors c’est un Croi­seur impé­rial qui passait devant à ce moment-là.

Source : Monthly Notices of the Royal Astro­no­mi­cal Society/The Astro­phy­si­cal Jour­nal/Slate

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