Une nouvelle lune bapti­sée Hippo­campe décou­verte autour de Neptune

par   Nicolas Prouillac et Arthur Scheuer   | 20 février 2019

Une équipe de scien­ti­fiques a décou­vert une toute nouvelle lune au cœur de notre système solaire. Le petit objet cosmique, baptisé Hippo­campe, flotte en orbite autour de Neptune, rapporte The Inde­pendent ce 20 février. Il s’agit du plus petit des 14 satel­lites connus de la planète la plus distante de notre système solaire.

Des images d’Hip­po­campe avaient précé­dem­ment été réali­sées par les astro­nomes, mais leurs tech­no­lo­gies n’avaient pas permis jusque là de l’iden­ti­fier formel­le­ment comme la quator­zième lune de la géante de glace. En 1989, la sonde Voya­ger 2 avait iden­ti­fié six lunes autour de Neptune, et ce nombre est aujourd’­hui porté à 14 grâce au téles­cope spatial Hubble de la NASA.

Pour perpé­tuer la tradi­tion des autres lunes de Neptune, Hippo­campe (ou « cheval marin ») a reçu son nom d’après la créa­ture légen­daire de la mytho­lo­gie grecque. Avec une longueur de seule­ment 34 kilo­mètres, il s’agit de la plus petite lune de Neptune connue, et elle se situe près de Protée – la deuxième par taille décrois­sante.

Sa petite taille et sa loca­li­sa­tion laissent penser aux scien­ti­fiques qu’Hip­po­campe a été formée après une colli­sion. Peut-être était-ce jadis un bout de Protée ? Impos­sible de le dire pour le moment, mais la bonne nouvelle suffit à ravir les astro­nomes.

Source : The Inde­pendent

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