par jj39111 | 0 min | 1 juin 2017

La soif de pouvoir des pontes de la Sili­­con Valley est connue. Leur soif d’im­­mor­­ta­­lité aussi. Les créa­­teurs de Google, Serge Brin et Larry Page, ont lancé une entre­­prise entiè­­re­­ment dédiée à la recherche sur le vieillis­­se­­ment et les mala­­dies connexes, Calico. La fonda­­tion médi­­cale du créa­­teur d’Oracle, Larry Elli­­son, a investi près de 400 millions de dollars dans la recherche sur la longé­­vité. Quant à la nouvelle entre­­prise du biote­ch­­no­­lo­­giste Craig Venter, elle porte un nom on ne peut plus clair : Human Longe­­vity. Mais on hési­­tait à croire que des pontes de la baie de San Fran­­cisco fussent prêts à ache­­ter et à s’injec­­ter du sang de jeunes personnes. Jusqu’à ce que la rumeur ne puisse plus être igno­­rée, et précise que l’opé­­ra­­tion ne coûte­­rait que 10 000 dollars – une goutte dans un océan pour un milliar­­daire. À l’ori­­gine de cette rumeur se trouve, entre autres, le neuro­­logue Tony Wyss-Coray. Ce cher­­cheur de l’uni­­ver­­sité de Stan­­ford a démon­­tré en mai 2014 que l’injec­­tion de sang de jeunes souris dans le corps de souris âgées inver­­sait le cours de leurs défi­­ciences cogni­­tives et neuro­­lo­­giques. Et il affir­­mait en janvier 2015 avoir été contacté par plusieurs « personnes très riches et en bonne santé », curieuses de savoir si ses travaux pouvaient les aider à vivre plus long­­temps. Quelques mois plus tard, le fonda­­teur de PayPal, Peter Thiel, confiait son propre inté­­rêt au jour­­na­­liste cali­­for­­nien Jeff Berco­­vici, tout en préci­­sant prudem­­ment qu’il n’avait « pas encore tout à faittout à fait, tout à fait commencé » le trai­­te­­ment. Il n’en fallait pas davan­­tage aux scéna­­ristes de la série d’HBO Sili­­con Valley pour consa­­crer un épisode, diffusé le 21 mai dernier, à une fontaine de Jouvence bien peu ragoû­­tante.

« The Blood Boy », S04E05 de Sili­­con Valley
Crédits : HBO

La para­­biose

La méthode utili­­sée par le neuro­­logue Tony Wyss-Coray en 2014 consiste à sutu­­rer deux souris entre elles de manière à leur faire parta­­ger le même système sanguin. Appe­­lée para­­biose, cette méthode a été utili­­sée pour la première fois sur des animaux dans les années 1860 par un physio­­lo­­giste français, Paul Bert. Mais l’idée selon laquelle « le sang chaud et spiri­­tueux d’un homme jeune se déver­­se­­rait dans un homme âgé comme d’une fontaine de Jouvence » a été émise dès 1615 par un méde­­cin alle­­mand. Et elle a conduit à la mort d’un méde­­cin russe.

Alexandre Bogda­­nov en 1904

En 1924, Alexandre Bogda­­nov a 51 ans. Il commence à se soumettre régu­­liè­­re­­ment à des trans­­fu­­sions sanguines et note avec satis­­fac­­tion des effets posi­­tifs sur son orga­­nisme – une amélio­­ra­­tion de sa vue et un ralen­­tis­­se­­ment de sa calvi­­tie. Son ami le diri­­geant bolche­­vique Leonid Kras­­sine affirme qu’il paraît rajeuni « de sept, non, de dix ans ». De nombreuses personnes, dont la sœur de Lénine, Maria Ulya­­nova, veulent elles aussi tenter l’ex­­pé­­rience. Alexandre Bogda­­nov crée alors un insti­­tut spécia­­lisé. Entre 1926 et 1928, il réalise des dizaines de trans­­fu­­sions. Puis il échange son sang avec celui d’un étudiant atteint de mala­­ria et de tuber­­cu­­lose. L’étu­­diant se réta­­blit tandis qu’il agonise. Durant quinze jours, tout en enre­­gis­­trant scru­­pu­­leu­­se­­ment ses symp­­tô­­mes… Échau­­dée, la commu­­nauté scien­­ti­­fique ne renou­­velle ce type d’ex­­pé­­riences que dans les années 1950. En 1951, la para­­biose est utili­­sée pour tenter de sauver des patients atteints de cancer en phase termi­­nale. Un enfant de deux ans y laisse un pied, rongé par la gangrène. En 1956, des cher­­cheurs de l’uni­­ver­­sité Cornell suturent 69 paires de rats et constatent le rajeu­­nis­­se­­ment du carti­­lage du plus âgé des deux spéci­­mens. Mais sur ces 69 paires, 11 décèdent d’une mysté­­rieuse mala­­die, qui pour­­rait être une forme de rejet de greffe. Par ailleurs, précisent les cher­­cheurs, « si les deux rats ne sont pas bien appai­­rés, l’un va mâcher la tête de l’autre jusqu’à ce qu’elle soit détruite ». Cette mise en garde n’em­­pêche pas le neuro­­logue Thomas Rando de recou­­rir à la para­­biose lorsqu’il découvre, en 2004, que les orga­­nismes âgés contiennent la même quan­­tité de cellules que les jeunes orga­­nismes. Il constate à son tour le rajeu­­nis­­se­­ment de la souris la plus âgée. Son cœur et son foie, notam­­ment, semblent plus forts. Pour­­rait-il en être de même pour son cerveau ? se demande quant à lui Tony Wyss-Coray. Il fonde le centre de recherche Alka­­hest à San Carlos, en Cali­­for­­nie, et réalise sa fameuse étude sur la para­­biose et les défi­­ciences cogni­­tives des souris. Deux ans plus tard, Alka­­hest va jusqu’à injec­­ter du plasma sanguin prélevé sur des êtres humains de 18 ans dans le corps de souris de 12 mois – l’équi­­valent de 50 ans chez l’homme. Diri­­gée par la neuro­­logue Sakura Minami, cette étude-là démontre que le plasma sanguin humain améliore lui aussi la neuro­­ge­­nèse. Du moins celle d’une souris. Alka­­hest, qui s’est déjà lancé dans un essai d’injec­­tion de plasma sanguin jeune sur des patients atteints de la mala­­die d’Alz­­hei­­mer, doit main­­te­­nant prou­­ver qu’il peut amélio­­rer la neuro­­ge­­nèse d’un humain. Mais le centre de Tony Wyss-Coray n’est pas le seul labo­­ra­­toire privé à s’in­­té­­res­­ser aux vertus régé­­né­­ra­­tives du sang.

Tony Wyss-Coray
Crédits : Stan­­ford Univer­­sity

Ambro­­sia

Jesse Karma­­zin est un méde­­cin diplômé de l’uni­­ver­­sité de Stan­­ford âgé de 32 ans. Sa clinique est située au bord d’une auto­­route venteuse qui longe l’océan Paci­­fique, au niveau de la ville cali­­for­­nienne de Monte­­rey. Il a choisi de l’ap­­pe­­ler Ambro­­sia en réfé­­rence à l’am­­broi­­sie, qui est à la fois l’onguent et la nour­­ri­­ture des dieux de la mytho­­lo­­gie grecque. Asso­­ciée au nectar, elle leur assure l’im­­mor­­ta­­lité et la jeunesse, voire la beauté. Héra elle-même l’uti­­lise pour séduire Zeus dans le chant XIV de L’Iliade : « Et d’abord, elle lava son beau corps avec de l’am­­broi­­sie ; puis elle se parfuma d’une huile divine dont l’arôme se répan­­dit dans la demeure de Zeus, sur la terre et dans l’Ou­­ra­­nos. » L’am­­broi­­sie pour­­rait en outre rappro­­cher les mortels de l’im­­mor­­ta­­lité. Selon certaines versions de la légende du héros Achille, la nymphe Thétis en enduit ses enfants afin de les rendre invul­­né­­rables, puis les plonge dans le feu. La déesse Démé­­ter fait de même avec le fils du roi Céléos, Démo­­phon, après avoir perdu et cher­­ché en vain sa propre fille. Or Ambro­­sia est entiè­­re­­ment dédiée à la lutte contre le vieillis­­se­­ment des êtres humains. Et sa stra­­té­­gie est claire : elle repose sur le déve­­lop­­pe­­ment de l’injec­­tion de plasma sanguin jeune dans le corps des personnes âgées. Toutes les études qu’elle mène y concourent, de façon directe ou indi­­recte.

Le site expli­­cite et mini­­ma­­liste d’Am­­bro­­sia

Une de ces études propose carré­­ment à des personnes en bonne santé, mais âgées de plus de 35 ans, de rece­­voir le plasma sanguin de personnes âgées de moins de 25 ans à inter­­­valles régu­­liers pendant deux ans. Leurs « marqueurs biolo­­giques », qui incluent la neuro­­ge­­nèse, la proli­­fé­­ra­­tion des cellules souches et la coagu­­la­­tion du sang, sont contrô­­lés avant et après chaque trans­­fu­­sion. Leur foie, leur moelle osseuse, leurs reins, leur pancréas, leur cœur et leur thyroïde sont égale­­ment scru­­tés. « Nous espé­­rons démon­­trer une inver­­sion du vieillis­­se­­ment et des mala­­dies liées au vieillis­­se­­ment », me dit Jesse Karma­­zin, qui a « commencé à [s’]inté­­res­­ser à la trans­­fu­­sion de plasma sanguin humain à cause des résul­­tats obte­­nus sur les souris ». L’étude est finan­­cée par les parti­­ci­­pants eux-mêmes, à hauteur de 8 000 dollars. Leur nombre étant estimé à 600, Ambro­­sia devrait récol­­ter 4,8 millions de dollars au total. Jesse Karma­­zin n’a donc pas eu à cher­­cher de mécène. Mais, le méde­­cin le raconte dès le 1er août 2016, soit moins de deux mois après le lance­­ment de l’étude, il a été contacté par Thiel Capi­­tal, le fonds d’in­­ves­­tis­­se­­ment du milliar­­daire Peter Thiel. Cette publi­­cité n’a pas dû être au goût du prin­­ci­­pal inté­­ressé car, de nouveau inter­­­rogé à ce sujet, Jesse Karma­­zin me répond sèche­­ment qu’il « ne dispose d’au­­cune infor­­ma­­tion sur Thiel ».

The Blood Boy

En novembre 2016, l’ani­­ma­­teur de l’émis­­sion télé­­vi­­sée The Late Show, Stephen Colbert, aver­­tis­­sait mali­­cieu­­se­­ment les adoles­­cents améri­­cains du grand danger qu’ils couraient avec l’ar­­ri­­vée de Donald Trump à la Maison-Blanche. Le nouveau Président est capable de rempla­­cer l’as­­su­­rance de santé mise en place par Barack Obama par une para­­biose obli­­ga­­toire, plai­­san­­tait-il. « Il va plan­­ter une paille dans votre corps comme dans une bois­­son Capri-Sun ! » La boutade est d’au­­tant plus amusante que Peter Thiel soutient publique­­ment Donald Trump. Mais mon sourire se tord lorsque je me souviens que Thiel n’a seule­­ment « pas tout à fait » commencé de trai­­te­­ment anti-vieillis­­se­­ment par trans­­fu­­sion sanguine. A-t-il déjà un Capri-Sun ? Et si oui, quel est-il ?

Peter Thiel il y a quelques années
Crédits : Chip Somo­­de­­villa

Aux États-Unis, c’est l’Agence des produits alimen­­taires et médi­­ca­­men­­teux qui est char­­gée de « régu­­ler la collecte et la produc­­tion du sang et des produits sanguins pour aider à proté­­ger la santé du donneur de sang et à assu­­rer la sûreté, la pureté, et la fiabi­­lité du produit sanguin ». Comme me le confirme sa porte-parole Lynd­­say Meyer, « l’usage des provi­­sions de sang humain n’est pas auto­­risé pour les trai­­te­­ments anti-vieillis­­se­­ment ». En revanche, ces dernières peuvent servir à la recherche médi­­cale privée, à condi­­tion que l’éta­­blis­­se­­ment concerné ne fasse ni promesses ni publi­­cité. C’est ce qui permet à Ambro­­sia d’uti­­li­­ser les surplus des banques publiques spécia­­li­­sées pour ses trans­­fu­­sions de plasma sanguin humain. Si elle souhai­­tait vendre ses services à des indi­­vi­­dus tels que Peter Thiel en dehors du cadre de la recherche médi­­cale, la clinique de Jesse Karma­­zin devrait cher­­cher une autre source à sa fontaine de Jouvence. Et si la rumeur selon laquelle de riches seigneurs de la tech n’ont pas attendu les résul­­tats de son étude pour s’injec­­ter du sang jeune se révé­­lait vraie, cela signi­­fie­­rait que cette source a déjà été trou­­vée. Pour les scéna­­ristes de la série humo­­ris­­tique Sili­­con Valley, elle se situe dans les veines des jeunes gens atti­­rés par les lumières de la baie de San Fran­­cisco qui n’ont pas su y allu­­mer la leur. Dans le cinquième épisode de la quatrième saison, inti­­tulé « The Blood Boy », les trois héros présentent le plan de lance­­ment de leur appli­­ca­­tion au milliar­­daire Gavin Belson lorsqu’ils sont inter­­­rom­­pus par l’ar­­ri­­vée de son « asso­­cié de trans­­fu­­sion », Bryce. Le sang du jeune homme passe tranquille­­ment de ses veines à celles du milliar­­daire tandis que la présen­­ta­­tion se pour­­suit. Puis Bryce se permet de donner son avis et s’at­­tire le cour­­roux des trois héros, qui ne tardent pas à décou­­vrir que le jeune homme a lui aussi des ambi­­tions de program­­meur. N’en possé­­dant ni l’al­­lure ni le diplôme, il n’a pas trouvé d’autre moyen que de vendre son sang pour atti­­rer l’at­­ten­­tion de Gavin Belson. Fiction mise à part, la plupart des commen­­ta­­teurs améri­­cains ont du mal à imagi­­ner que l’ap­­pro­­vi­­sion­­ne­­ment des riches en plasma sanguin ne soit pas assuré par des pauvres. « En gros, dans le futur idéal de Peter Thiel, l’élite de la Sili­­con Valley sera capable de s’of­­frir la vie éter­­nelle grâce à la récolte du sang des masses de jeunes gens pauvres », écrit par exemple un jour­­na­­liste du maga­­zine New Repu­­blic. Ils soulignent par ailleurs qu’une trans­­fu­­sion de plasma sanguin dans le cadre d’un trai­­te­­ment anti-vieillis­­se­­ment est poten­­tiel­­le­­ment risquée, même au XXIe siècle. De son côté, l’Agence améri­­caine des produits alimen­­taires et médi­­ca­­men­­teux refuse d’émettre un avis sur le degré de dange­­ro­­sité d’une telle pratique.

Un donneur poten­­tiel pour Peter Thiel
Crédits : HBO

Couver­­ture : Peter Thiel veut du sang de jeune. (Reuters/Ulyces.co)
 
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