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La NASA confirme la présence de vapeur d’eau à la surface d’une lune de Jupi­ter

par   Malaurie Chokoualé Datou   | 19 novembre 2019
Crédits : NASA Goddard

Dans un article publié le 18 novembre par la revue Nature Astro­nomy, une équipe diri­gée par des cher­cheurs du centre de vol spatial Goddard de la NASA, dans le Mary­land, a fait une annonce exci­tante pour la recherche d’une forme de vie extra­ter­restre. Ils ont confirmé la présence de traces de vapeur d’eau à la surface d’Eu­rope, un des satel­lites de Jupi­ter.

Ces jets de vapeur avaient déjà été obser­vés en 2012 et en 2016, mais les scien­ti­fiques atten­daient encore une confir­ma­tion de ce qu’ils suppo­saient. Grâce à 17 obser­va­tions effec­tuées par l’ob­ser­va­toire W.M. Keck, à Hawaï, les cher­cheurs ont décou­vert suffi­sam­ment de vapeur d’eau pour remplir une piscine olym­pique en l’es­pace de quelques minutes. « Nous avons effec­tué des contrôles de sécu­rité dili­gents pour élimi­ner les éven­tuels conta­mi­nants présents dans les obser­va­tions au sol », a déclaré le scien­ti­fique Avi Mandell. « Mais fina­le­ment, nous devrons nous rappro­cher d’Eu­rope pour voir ce qu’il s’y passe réel­le­ment. »

Cette lune de Jupi­ter de 3 121 km de diamètre possède une surface compo­sée de glace, dont la tempé­ra­ture s’élève à –150°C. « Cible prio­ri­taire » dans la recherche d’une vie extra­ter­restre, cette épaisse couche glacée pour­rait recou­vrir un océan liquide de 90 km de profon­deur. La décou­verte de cette vapeur d’eau est impor­tante car, comme l’ex­pliquait déjà en 2016 l’as­tro­nome William Sparks, elle signi­fie pour les scien­ti­fiques qu’ils pour­raient « explo­rer cet océan à la recherche de molé­cules orga­niques ou de traces de vie sans avoir à forer des kilo­mètres de glace ».

La mission Europa Clip­per de la NASA, qui devrait voguer vers Europe entre 2022 et 2025, est en cours de déve­lop­pe­ment et elle sera char­gée de vali­der cette théo­rie.

Sources : Nature Astro­nomy/NASA

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