Ingenuity, l’hélicoptère martien de la NASA, a enfin touché la surface de la planète rouge après avoir été déposé par son vaisseau-mère, le rover Persévérance, annonaçait l’agence spatiale américaine le 4 avril. Son premier vol aura lieu dans un peu plus d’une semaine.

Ingenuity est un minuscule hélicoptère d’à peine 1,8 kg qui fonctionne à l’énergie solaire. Il devrait effectuer son premier vol le 11 avril, et les données de ce test parviendront à la Terre le lendemain, ont indiqué des responsables de la NASA. Ce drone, dont le coût s’élève à 85 millions de dollars, est le premier hélicoptère jamais envoyé sur un autre monde. Ingenuity embarque deux caméras pour documenter ses vols, qui seront également observés par le rover Persévérance.

Mais d’abord, Ingenuity doit survivre au froid glacial de sa première nuit seul sur Mars. Jusqu’à ce jour, il était attaché à Persévérance, se nourrissant du système à énergie nucléaire du rover pour rester au chaud. Désormais, La batterie de l’hélicoptère devrait alimenter suffisamment son chauffage pour maintenir une température constante d’environ – 15°C.

« L’équipe d’Ingenuity attendra avec impatience des nouvelles de l’hélicoptère demain. A-t-il réussi à passer la nuit ? Le panneau solaire fonctionne-t-il comme prévu ? » se demande Bob Balaram, ingénieur en chef du projet de l’hélicoptère martien à la NASA.

Si tout se passe bien, Ingenuity effectuera une série de vols de plus en plus longs au-dessus du cratère Jezero (où le rover Persévérance s’est posé le 18 février) au cours des 31 prochains jours martiens, appelés « sols ». Chaque vol ne devrait pas dépasser 5 mètres de haut et sera effectué dans un rayon d’action de 90 mètres de long.

Source : NASA